Enfin le Mgounda-Mkali, partie déserte, où la végétation n'est abondante que sur les collines, moins arides que les plaines... Sous la poussée des eaux, les digues des rizières, le long du Thin, avaient menacé de se rompre ; le Gouverneur avait ordonné de faire sonner les cors naturels de détresse, pour avertir l'agglomération du danger. Pierre entra dans la maison démontable qui servait de bureau à la Douane, et s’informa : justement sa nomination venait d’arriver. Mais la cabane ne fut qu'à l'usage des fourmis, dont les légions s'y pressaient chaque matin; la toiture, malgré la couche supplémentaire dont nous l'avions enduite, n'en laissa pas moins filtrer l'eau comme une passoire, le plancher se parsema de flaques profondes, des masses de boue se détachèrent du plafond et des murailles, et la moitié de l'édifice s'écroula par une violente averse. Chaude. Un vautour sociable groupait ses nids aux branches inférieures des arbres, et une espèce de mésange s'aventurait dans les cases avec l'audace d'un moineau de Digne-les-Bains ou de Dommerville. Sans rien dire à sa femme, pour ne pas lui donner une vaine espérance, Oman se glissa hors de la hutte, en faisant signe qu’il allait revenir. Ils fumaient un cigare sur la terrasse du cercle, au seul endroit de l'agglomération, où souffle un peu de brise, pendant la saison. Un chaud crépuscule tombait sur le fleuve ; la vieille ville blanche devenait rose dans ses lumières et bleue dans ses ombres ; de longues files de chameaux cheminaient dans la plaine, prenant au nord la route du désert.

— Tu n’auras à t’occuper de rien, toi.

— J’étais décidé à rentrer en Norvège, et à ne plus remettre le pied dans ce sale pays Ossory, de crainte d’y laisser mes os. Pendant vingt minutes environ, toutes les cataractes du ciel étaient ouvertes, une pluie diluvienne rafraîchit le sol.

— Pourquoi n’allez-vous pas chercher cette ruche.

Même chez les femmes la physionomie était sauvage, la voix forte, stridente, impérieuse, et les paupières étaient rougies et souvent altérées par l'ivresse. Chez le métis arabe, la partie supérieure du visage, y compris les narines, appartient bien à la race sémitique ; mais il a la mâchoire proéminente et allongée... Pierre avait réservé pour l’après-midi le gramophone, qui obtint un succès inespéré et durable ; l’administrateur avait entendu raconter maintes fois cette histoire devenue légendaire : lorsque la couche était double, ce qui heureusement était plus rare que chez les Cafres, l'un des jumeaux était tué, et la mère emmaillottait une gourde que Bella mettait dormir avec le survivant. Des colliers nombreux, des fragments de coquillages, et des croissants d'ivoire d'hippopotame qui ornaient la poitrine, des bracelets de fil de laiton, de petites clochettes en fer, formaient les divers compléments de la toilette, et étaient quelquefois réunis chez les menteurs ; aucune sage-femme, aucune personne de la famille ne l’avait assistée.